¿Cómo se hacen los aceites esenciales?

Los aceites esenciales se crean utilizando dos métodos principales de extracción: la destilación y la expresión. Los aceites esenciales son el líquido concentrado que contiene los compuestos de aroma volátil que han sido destilados de las plantas.

Otro producto similar, el aceite absoluto (líquidos altamente aromáticos extraídos de plantas), se extrae mediante extracción con disolvente o enfleurage. También están disponibles en el mercado los extractos de CO2, que difieren químicamente de los aceites esenciales pero que son cada vez más populares.

Destilación

El método más común para la producción de aceites esenciales es la destilación al vapor. El vapor pasa a través de las materias primas de las plantas haciendo que liberen sus compuestos aromáticos.

Estos se elevan con el vapor a una cámara de refrigeración. A medida que el vapor de agua y el de la planta se enfrían, se convierten de nuevo en líquido, separandose en agua y aceite esencial. El agua contiene las partes solubles en agua de la planta, y se conoce como agua floral o hidrosol. Los hidrosoles se utilizan comúnmente en los cosméticos para hidratar la piel.

La ventaja de utilizar la destilación para la extracción de aceites esenciales es que los componentes volátiles pueden ser destilados a temperaturas inferiores al punto de ebullición, evitando así la desnaturalización de la planta, y el producto se separa fácilmente del agua.

En el caso de las plantas que pueden soportar temperaturas más altas, pueden utilizarse otros métodos de destilación como la hidrodestilación (sumergir el material en agua) o la hidrodifusión (forzar la entrada de vapor por encima del material vegetal). Se considera que la destilación es el único método para producir aceites esenciales puros.

Expresión

Algunos aceites esenciales, a saber, los aceites de cítricos, se obtienen mediante expresión, también conocida como prensado en frío. En el pasado, la expresión se hacía a mano, primero empapando las cáscaras en agua caliente y luego presionándolas con una esponja. La esponja se prensaba luego sobre un recipiente y se dejaba reposar para que el jugo y los aceites se separasen. En el método moderno actual, las cáscaras se perforan para liberar el aceite y luego se prensan mecánicamente. El líquido resultante se centrifuga y se separa en jugo de cítricos y aceites esenciales.

Enfleurage

Desde hace mucho tiempo, las delicadas flores han sido procesadas usando enfleurage para capturar su esencia. Las flores se combinan con grasa animal y se prensan entre trozos de vidrio. Estas flores son reemplazadas continuamente por otras frescas hasta que la grasa contiene el aroma deseado. Este proceso está en desuso en su mayoría por el uso de productos animales, pero aún se practica como un arte antiguo en la región de Grasse en el sur de Francia.

Extracción solvente

El proceso de extracción con disolventes se reserva para los materiales vegetales que son demasiado delicados para ser destilados, en particular las flores delicadas como el jazmín. Los materiales vegetales se disuelven en un disolvente como el benceno o el dimetil éter. El disolvente se evapora dejando atrás los aceites vegetales llamados “absolutos”. Los absolutos son sustancias aromáticas altamente concentradas que se asemejan al aroma natural de la planta y son más coloridos y viscosos que los aceites esenciales. Se utilizan con mayor frecuencia en las industrias cosmética y de perfumería debido a sus fuertes aromas. Los aromaterapeutas tienden a rehuir los absolutos en favor de los aceites esenciales más puros porque se puede dar el caso de que parte del disolvente permanezca en el producto final.

Extracción de CO2

Una nueva y cada vez más popular extracción de solventes utiliza dióxido de carbono (CO2). Cuando el CO2 es sometido a alta presión, el gas se convierte en líquido. Este CO2 líquido extraerá las moléculas aromáticas en un proceso similar a la extracción por solvente para los absolutos. Cuando vuelve a la presión normal, el CO2 simplemente se convierte en gas sin dejar ningún residuo de disolvente. La extracción de C02 se ha utilizado para extraer esencias de algunos aromáticos que no producen aceites esenciales como la rosa mosqueta o la caléndula. Los extractos de CO2 tienen un aroma más rico e intenso y pueden contener algunos elementos que no se encuentran en sus homólogos de aceites esenciales.

¿Qué método hace los mejores aceites esenciales?

Como has podido comprobar en este artículo, no hay realmente una sola forma de producir aceites esenciales. Dependiendo del material de partida, algunos métodos son mejores que otros. En el caso de los cítricos como la naranja y el limón, que tienen una gran cantidad de aceites esenciales presentes en la piel de la fruta, la expresión es más que adecuada. Para ingredientes más delicados como el jazmín, se utiliza un método de extracción más complejo. También hay más de una forma en que las empresas producen aceites usando cada uno de los métodos anteriores, lo que resulta en una calidad variable del aceite terminado. Es decir, no todos los aceites esenciales se crean de la misma manera. Hemos hecho la investigación y hemos clasificado las mejores marcas en este artículo para que usted haga su tarea de! ¡Disfrute!

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